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航母舰载机的未来

上一篇 作者: 来源: [732期 A14] 更新日期:2013-03-01 下一篇

 

美军的X-47B无人战斗机首次登上航母甲板进行测试。作为世界第一架隐形无人战斗机,X-47B在航母上的成功应用,是否预示着未来舰载机的一种潮流,是否意味着一个真正的无人战斗机时代的来临?

中国的“航母元年”比美英等国都要晚了很多,不过不要紧,追赶就是了,这是很多人的共识。然而,追赶的目标很重要,在中国熟练应用航母并初具规模的不短历程中,对手会继续“进化”吗?

最近美国海军X-47B无人战斗机的首次弹射起飞,显然加深了这一疑问。虽然弹射是从陆地试验场进行的,但用于该机型着舰的PGPS技术在2011年7月已让有人机型成功着舰,X-47B也在今年5月成功完成了航空史上首次无人机自主的接地复飞。

目前,X-47B正在“杜鲁门”号航母进行滑行试验,能够由航母水手利用头盔式控制显示设备(CDU)控制。按计划,X-47B将于明年首次自主起降。如果成功,它不仅将是人类历史上第一架无需人工干预、完全由电脑操纵的“无尾翼、喷气式无人驾驶飞机”,也将是第一架能够从航空母舰上起飞并自行降落的隐形无人战斗机。

舰载机的X基因

即使你无法从X-47B的“X”编号认出它是技术验证机而非实用型号的身份,但它的9年历程也说明了这一步跨越来之不易。该型号由诺思罗普·格鲁曼公司启动于2003年5月,仅1.6亿美元的投资来自美国国防部专攻未来高风险技术的“国防高级研究计划局”,项目称作“联合无人作战飞机系统”(J-UCAS),另一个竞争者是波音公司的X-45B。

虽然军方的一系列最终指标相当诱人,比如有效载荷2吨时,作战半径达2408公里,既能陆基部署也能舰载,还能完成压制敌方防空、对地精确打击和侦察等复杂任务,并具有自动空中加油能力,甚至展望10年内服役,但J-UCAS计划毕竟很难兼顾海军和空军两家的需要,最终在2005年被迫下马。

不过,美国海军显然比刚换装F-22的美国空军更渴望新机型。2010年5月,它单独公布了UCLASS(舰载无人空中监视和攻击)计划,海军作战部长拉夫黑德希望2018年前用X-47B装备航母,其既可以独立作战,也可以作为传统舰载机联队的一部分,与有人战机混合使用。

无人时代来临?

2018年并不遥远,因而这是否意味着中国航母初试啼声,就会面对宛如来自未来世界的无人机对手?事实上,或许没那么严重。

很多人忽略的是,今天的战斗机概念已然包括对地对海攻击和空战两大能力,前者相对规范化和容易,因而现有的所谓“无人战斗机”可以企及的只是这一部分。但自主空战,迄今仍是人类战争手段中最为复杂和挑战的一种,以现有的人工智能技术还不能胜任。

因此,尽管在十余年的美国反恐战争中,无人机已成为美军最重要的反恐武器,共炸死3000名恐怖分子,但其复杂程度仍无法与空战相比。而且别忘了,美国这些无人机行动的对手,都没有像样的防空导弹,更没有战斗机。

2012年11月1日,一架“捕食者”无人机在距伊朗海岸16海里遭到两架苏-25攻击机攻击,全靠对手脱靶才逃回基地。早在2002年,美国空军就在部分早期型“捕食者”上安装过“毒刺”空空导弹,欲对付在伊拉克南部禁飞区遇到的伊拉克的米格战斗机。然而,当年12月23日,一架“捕食者”与一架米格-25相互发射了导弹,结果却是无人机坠地。伊拉克的战斗机和飞行员很厉害吗?不久后美国入侵伊拉克,面对美军有人驾驶的F-15,伊军选择了把自己的战斗机埋入了沙里。

可以说,以现有无人机的速度、机动性、操纵人员视野等条件,与有人战机展开空战基本上是毫无把握。真正的无人空战要有高性能的无人机和先进的人工智能,即使能出现,也可能还要几十年的时间。

实际上,对美军来说,近期内首先要解决的,除了舰载无人机进驻航母,还有更基础的建设。比如,通过一种通用的控制系统,就能操纵未来舰载无人机、无人直升机,乃至水面和水下无人艇;使无人机学会探测、感知和规避空中障碍物;使AH-64D“长弓阿帕奇”、MH-60R“海鹰”等有人驾驶直升机能直接操控无人机。否则,舰载无人机不光不是什么新锐,反而将是一场灾难。

航母的联动

可见,无人机战争远非一蹴而就。即使无人战斗机上舰,在相当长一段时间内,它也将只是美国海军下一代有人舰载机—F-35“闪电II”的搭档。但在F-35家族中,配备于美国大型航母的将是F-35C水平起降型,以及F-35B短距起飞/垂直降落型,而后者或许正孕育着舰载机的另一种新动向。

众所周知,美军除了海军的11艘大型航母,海军陆战队还有一批两栖攻击舰也能搭载战斗机,只是因为要兼顾两栖登陆的缘故,所以支援战斗机持续作战的能力远比不上大型航母。而准备接替AV-8B“鹞”式短距起飞/垂直降落战斗机的F-35B,或许能改变这种状况。

2012年10月命名的“美国”号两栖攻击舰,取消了用来搭载登陆艇的坞舱,以更大的机库、航空油库和弹药库代替,目的是支持30架F-35B作战数天。这使排水量只有45000吨(“辽宁”号为

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